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アフリカ象のメアリー

 もう5年前の話で恐縮なのですがお目汚しに読んで下さい。

 家内と一緒に仙台で行われた学会に出掛けた時の事です。仙台には特別な想いが有り、楽しみに訪れました。それはもうニ昔半前の事です。

 私の以前の職場は宮崎サファリパークでした。縁が有り、仙台市の八木山動物園にメスのアフリカ象メアリーを嫁入りの為に搬入したのです。
 九州の宮崎県日向港から、熱帯のように暑いトラックフロアーの船倉での丸一日の航海後、東京湾川崎港に着き、一路低床トレーラーで高速道路60㎞/h(許可を取って低速移動中の看板を付けて有りました)で走行。10月の陽気は夏の宮崎から途中小雪の舞う秋の東北の気候へと変化し、随分とメアリーを心配しましたが、無事に朝未明に到着しました。
 学生の頃も徹夜をした事の無い私がいきなり60時間の勤務を余儀無くされフラフラでホテルのベッドに倒れ込み、泥の様に眠ったのでした。

 その辛い思い出が仙台への特別な思いと成り、メアリーに会いたくて八木山動物園の門を潜ったのです。
 急ぎ早足で脇目も振らず象舎に向かい再会をしました。生きたメアリーを此の目で見ました。50mも離れたメアリーは数頭の象と一緒にパドックで佇み、長い鼻で土をいじっていました。
 多勢の入園者の一人の私は、周りを気にしながら両手でラッパの様に口を囲い「メアリー」と呼びました。「メアリー」と呼んだのです。すると私の声が届いたのか、虚ろなメアリーの大きな耳が微かに反応したかの様に見え、体には不似合いな小さな目が私の姿を探しました。頭を振り、こちらを見て探しているのが分りました。20年も前に「メアリー、メアリー」と呼んでいた私の声を忘れては居なかったのです。姿を見せて鼻頭を撫でてやりたい。トランク(注※)を見せたかった。
 一入園者として訪問した私にはさしさわり思う気持ちが有り、厚かましく振舞えませんでした。20年も前の話なので。

 ふっと我に返り、横に居た家内に目を遣ると涙を流して泣いていました。(2008年6月)

     (注※) トランクとは、象に鼻を巻いて口を開けなさい、と言う指示の言葉
 
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